在少数民族的音乐表演中,常常能够看到一种身量特别小的乐器,它们往往被放置在演奏者的唇齿之间,用左手的拇指和食指夹住乐器的手柄,用右手的拇指和食指来回拨动乐器的顶端,引起簧舌振动,随着气流的缓急发出嗡嗡作响、抑扬顿挫的音乐声,或是为歌者伴奏,或是给其他乐器作辅助,这种小乐器被称为口弦。

在人们的传统印象中,民族之间因为风俗习惯不同,乐器也有很大的差异,比如哈萨克族有冬不拉,蒙古族有马头琴,苗族有芦笙,但是口弦却似乎突破了民族之间的“壁垒”,风行于许多民族之间,在不同的民族中,口弦的称呼也各不相同。

彝族叫口弦为“洪洪”,傈僳族叫“玛哥”,白族叫“毕协”,傣族叫“拜”,景颇族叫“掌共”,佤族叫“合朗”,拉祜族叫“阿沓”,羌族叫“阿珠”,锡伯族叫“玛肯”,独龙族叫“芒锅”,高山族称“嘴琴”,黎族则称之为“口弓”……而颇为有趣的是,汉族历史上也曾有过这种乐器,被称为“簧”,从先秦至晋的古籍记载可知,簧更是贵族使用的一种高雅乐器,尤为文人雅士所喜爱,唐、宋时期的“铁叶簧”之类的拔簧乐器就是口弦的前身。

关于口弦的来历在不同的民族之中也有不同的说法,在云南少数民族中流传着这样一个传说,明朝时期,统治纳西族和傈僳族的丽江木土司作恶多端,为了防止人民反抗,他甚至制定了一条违背人伦的法规:不论陌生人还是亲朋好友都不准接触谈话。木土司的暴政使得民怨沸腾,人们想尽一切办法来反抗他。聪明的傈僳族人想出了一个办法,他们创制了一种乐器——口弦,用口弦来代替自己说话,表达心声,这让木土司的诡计不攻自破。

而后来,口弦也逐渐演变为年轻男子对女子表达爱慕的信物,口弦的声音袅袅而起之时,恰似情人间互诉衷肠,立刻催生出一种欲说还休的朦胧之态来,令人卸下防备,心驰神往。男子把口弦做的精致美丽,还在上面缀上穗子,姑娘收到心爱男子的礼物便会把它挂在胸前,既可作为装饰,又可随时取出吹奏娱兴。

而在回族流传的口弦来历中,却是另一番凄美的血泪。宁夏六盘山地区有一个故事,传说有个财主看上了非常漂亮的回族姑娘,要强迫她结婚,但姑娘已有未婚夫,坚决不从,财主就挖掉了她的眼睛,还毒哑了她。姑娘不能说话,就用竹子做了口弦,向众青年和乡亲们控诉财主的罪恶,人们为了纪念这个不幸的姑娘,把制作口弦的工艺流传了下来,也常常把口弦佩戴在身上。

现在,回族口弦已经成为中国非物质文化遗产行列中的一员,在各种表演中渐渐被人们所熟知。这枚小小的乐器却悄无声息地连缀起了不同民族之间的文化情谊,也不失为一种传奇了。